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Unterwasserforscher und "Titanic"-Entdecker Robert Ballard will mit dem Tauchroboter BEN das Wrack von Amelia Earhart finden (Bild: Roboter Ballard)
Roboter Robotik Technologien

Wie ein Roboter das Wrack von Amelia Earharts Flugzeug finden soll

Er hat vor über 30 Jahren die Überreste der "Titanic" im Ozean gefunden: Robert Ballard. Der Unterwasserforscher möchte jetzt das Mysterium um den Flugzeugabsturz der Flugpionierin Amelia Earhart lösen und das Wrack finden - mit einem Roboter namens BEN.

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Nachtrag: Mittlerweile hat Robert Ballard seine Suche nach Amelia Earharts Flugzeug auf der Insel Nikumaroro beendet. Dieser Artikel wurde vor Beginn seiner Suche veröffentlicht.

Die unbewohnte Insel Nikumaroro liegt mitten im Pazifik und gehört zum Inselstaat Kiribati. Dort soll Flugpionierin Amelia Earhart im Jahr 1937 ums Überleben gekämpft haben. Das vermutet Unterwasserforscher Robert Ballard und hat die Mission, herauszufinden, was mit ihr passiert ist.

Earhart war die erste Frau, die mit einem Flugzeug den Atlantik überquert hat und wurde als Frauenrechtlerin schnell zum Idol der Frauen in den USA. Mit ihrem Flugzeug Lockheed 10-E Electra wollte die damals 39-Jährige die Erde umrunden. Doch dann empfing ein Funker das letzte Lebenszeichen von ihr, bevor sich ihre Spur über dem Pazifik verlor. Es folgte die bis dahin teuerste und aufwendigste See- und Luftsuche in der Geschichte der US-Navy, mit Kriegsschiffen und Flugzeugen im Einsatz - vergeblich. Das Rätsel um Amelia Earhart bleibt ungelöst - niemand kann sagen und beweisen, was genau mit ihr und ihrem Begleiter und Navigator Fred Noonan passiert ist. Am 5. Januar 1939 wurden beide für tot erklärt.

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Robert Ballard möchte das jetzt Mysterium aufklären. Das macht er nicht zum ersten Mal: Bereits in 1985 hat der 77-Jährige zusammen mit seinem Kollegen Jean-Louis Michel die im Jahr 1912 gesunkene "Titanic" und vier Jahre später die Überreste des deutschen Schlachtschiffes Bismarck wiedergefunden.

Ein Roboterboot namens BEN soll bei der Suche nach Amelia Earharts Flugzeug helfen

Der Held der Suchmission ist neben Ballard selbst das gelbe Roboterboot BEN - das steht für Bathymetric Explorer und Navigator. "BEN ist ein Roboterschiff (...), das wir mit Anweisungen programmieren, wohin und wie schnell es fahren soll", sagt Val Schmidt, Forschungsingenieur an der University of New Hampshire gegenüber Digital Trends. Das ermöglicht dem Team um Ballard systematisch wiederholbare Missionen - bequem und sicher von einem größeren Schiff oder Land aus.

Auf dem ersten Blick sieht BEN wie ein normales Boot aus. Doch es ist mit hochmodernen Mehrstrahl-Sonarkartierungs- und Navigationssystemen ausgestattet. Damit lassen sich genaue topografische Karten des Meeresbodens erstellen. Der Roboter ist in der Lage, 16 Stunden am Stück zu arbeiten. Außerdem verfügrt er über viele intelligente Sensoren, ein Schiffsradar, interne und externe FLIR-Wärebildkameras, um auch in der Nacht arbeiten zu können sowie viele weitere technologische Assets.

"Unsere Hauptaufgabe besteht darin, die Sensoren sowohl für Nutzer in Echtzeit als auch in interne Systeme der KI zu integrieren, um einen sicheren autonomen Betrieb von BEN für die Meereswissenschaften und vor allem für die Erkundung des Meeresbodens zu ermöglichen", sagt Schmidt im Gespräch mit Digital Trends. Somit schafft es BEN, den Meeresboden zu erkunden, der für Taucher zu tief und für Tiefseeschiffe zu flach ist.

Das Ziel: Korallenriff Nikumaroro

Als sich die Spur von Earhart verlor, entstanden jahrelang die unterschiedlichsten Theorien. Manche behaupteten etwa, die Flugpionierin und ihr Begleiter Noonan seien von japanischen Piraten gefangen genommen wurden. Andere wiederum sind überzeugt davon, dass das Flugzeug in den Pazifik stürzte und die beiden Piloten beim Aufprall oder durch Ertrinken starben.

Doch es gibt auch Hinweise, nach denen Earhart und Noonan auf Nikumaroro gelandet sein sollen - ein im Pazifik gelegenes Atoll. Es ist die westlichste der zum Inselstaat Kiribati gehörenden Gruppe der Phoenixinseln. BEN, der bis zu 4000 Meter tief tauchen kann, wird die Insel sorgfältig erforschen und nach Spuren suchen.

Übrigens: Im Jahr 1949 wurde auf Nikumaroro ein unvollständiges Skelett entdeckt, das Experten zufolge von Earhart stammt. Beim Transport auf die Fidschi-Inseln ist es aber auf mysteriöse Weise verloren gegangen. Wer mehr über den Fall erfahren möchte: Am 27. Oktober sendet National Geographic als deutsche TV-Premiere die Dokumentation "Amelia Earhart - Suche nach einer Legende" um 21 Uhr.

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